Het gelukkigste meisje ter wereld - Jessica Knoll

Boekenclub

5/2016

Het succes van Het gelukkigste meisje ter wereld is geen toevalstreffer. Schrijver Jessica Knoll ploegde een zelfbedacht stappenplan door, waarna ze de filmrechten van haar debuut verkocht aan Reese Witherspoon. ‘Een auteur kan niet vanuit een zolderkamertje denken dat het vanzelf goed komt.’

Het gelukkigste meisje ter wereld vertelt over de succesvolle New-Yorkse Ani, die op het eerste gezicht alles goed voor elkaar heeft. Een goede baan, knappe verloofde, aanzien. De gruwelijke gebeurtenissen uit haar verleden laten zich niet verdringen. De wreedheden die Jessica Knoll beschrijft, zijn niet allemaal ontsproten aan haar levendige fantasie. ‘Het verhaal speelt zich gedeeltelijk af op een middelbare school. De wreedheden, die pubers elkaar aandoen, laat ik zien.’ De thriller is fictie, maar dat geldt niet voor de groepsverkrachting: die heeft ze zelf meegemaakt. Dat schreef Knoll onlangs in een vurig essay op Lenny Letter, Lena Dunhams site.

Dat haar lezers erkennen dat hoofdpersoon Ani het slachtoffer is van een gangrape, is voor Knoll de erkenning van het trauma dat ze zelf meemaakte. ‘Van die herinneringen heb ik gebruik gemaakt. Dus ja, er zit zeker in een deel van mij in Ani, mijn hoofdpersoon. Net als ik, vertrekt ook zij naar New York. Ik dacht dat een goed leven aan de buitenkant, betekende dat alles goed was.’ Het succes van dit droomdebuut was niet alleen een gelukkig toeval. Knoll wilde als kind al schrijver worden en werd daarin gestimuleerd door haar ouders en docenten op school. Toch duurde het nog meer dan een decennium voordat ze aan haar debuut begon.

‘Natuurlijk schreef ik als puber wel gedichten en korte verhalen. Maar hoe ik aan het echte schrijverschap moest beginnen, wist ik niet precies. Ik had wel in de gaten dat je niet zomaar een boek kan verkopen. Ik besloot om naar New York te verhuizen, dan zat ik in ieder geval ‘daar waar het gebeurt’. Daarnaast begon ik door mezelf aan te bieden bij uitgeverijen en tijdschriften, in eerste instantie als stagiaire. Zo deed ik waardevolle contacten op, en kwam ik bij het tijdschrift Cosmopolitan terecht, waar ik jaren voor heb gewerkt. Daar ontdekte ik dat er naar heel veel boeken niet wordt omgekeken, terwijl die echt niet allemaal slecht geschreven zijn. Niet alleen een goed verhaal, maar ook de slimme marketing daarvan maakt dat je boek gezien wordt door de juiste mensen. Ik geloof dat mensen nog steeds behoefte hebben aan mooie verhalen, ook aan thrillers. Maar als auteur kun je niet meer op dat zolderkamertje zitten schrijven en hopen dat het vanzelf wel goed komt.

Als ik zei dat ik een boek wilde schrijven, werd me vaak aangeraden me om non-fictie te storten. Daar voelde ik niets voor. Stap voor stap ben ik aan de slag gegaan. Ik begon met het lezen van andere succesvolle boeken. Wat willen mensen lezen en wat voor verhaal wilde ik vertellen?
Toen ik het boek Dark Places las van Gillian Flynn, was ik verkocht. Ik werkte toen nog bij Cosmopolitan en haar boek raakte mij enorm. Mijn leven kristalliseerde zich ineens voor me uit, want dit soort boeken wilde ik ook schrijven. De duistere sfeer en de toch wel a-typische vrouwelijke protagonist; niet de perfecte vrouw, geen slachtoffer. Maar wel een heel intrigerend karakter. Een vriendin van mij werkte bij een uitgever en zat mij continu te pushen. “Ik weet dat er een verhaal in je zit,” zei ze. Zij heeft mij heel erg geholpen bij het schrijfproces.

Ik heb deadlines nodig om te schrijven, anders lukt het me niet. Die heeft zij me gegeven en daarnaast las ze steeds mee. Toen ik eenmaal goed begonnen was met schrijven, vond ik het heerlijk. Ik kwam helemaal in een flow, wist waar ik naartoe wilde met het verhaal. Mijn hoofdpersoon Ani is een vrouw met scherpe randjes, een personage met een donkere kant. Iemand die je als lezer misschien niet eens aardig vindt. Het idee voor dit boek kwam bij me op toen ik 28 was. Ik was op dat moment succesvol in mijn carrière en had een vriend. Om het plaatje compleet te maken, moest ik ook trouwen, zo dacht ik. Daar werd ik een beetje rebels van, en dat gevoel heb ik verwerkt in het boek. Ani is ook 28 en ook verloofd op het moment dat het verhaal begint.

Dat het zo’n groot succes zou worden, had ik nooit verwacht. Het is fantastisch. De productiemaatschappij van Reese Witherspoon zocht een verhaal met een krachtige vrouwelijke hoofdpersoon, en mijn boek kwam net op tijd. Ik verwerk het boek nu tot een filmscript. Daarnaast kan ik me nu volledig toeleggen op het schrijven. Inmiddels ben ik bezig met mijn tweede boek, dat hopelijk in 2017 verschijnt.

Meer lezen? Je bestelt 'Het gelukkigste meisje te wereld' hier in onze webshop


Bron foto

 
Door Marjanne Teunissen / 14-04-2016


Tijdelijke aanbieding
OPZIJ TOP 100
Gerelateerde producten
Aanmelden Nieuwsbrief
Elke week de nieuwste OPZIJ-artikelen in je mailbox? Meld je hier aan voor de gratis nieuwsbrief.